Geología y Medioambiente
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La Gran Barrera de Coral

La gran barrera coralina, es una de las grandes maravillas de la Tierra, se encuentra en el noreste de Australia paralela a la costa de Queensland, y es de un tamaño similar al de Japón. Contiene la colección más grande de especies coralinas del mundo, con 400 tipos de coral, así como otro tipo de fauna, entre las que destacan unas 1500 especies de peces, y unas 4000 variedades de moluscos. Es Patrimonio de la Humanidad desde 1981.

Los corales se construyen una estructura para vivir a base de carbonato cálcico, (CaCO3), ellos a lo largo de los siglos van edificando muy lentamente esta estructura. El carbonato cálcico lo sintetizan a partir de calcio (Ca2+) y del ion carbonato (CO32-), los cuales deben estar disponibles en el agua.

Los gases de la hidrosfera, (conjunto de todas las aguas de la tierra), y los de la atmósfera, guardan una relación de equilibrio, que cumple la Ley de Henry, «p=kH·c», (William Henry, 1803). Cada gas tiene su relación de equilibrio expresada en su constante de equilibrio «kH», que para el CO2 es de 29,4 atm/l·mol a 25ºC. A medida que aumentamos la concentración de dióxido de carbono en la atmósfera, (al quemar combustibles fósiles, por ejemplo), aumenta «p», la presión parcial del gas en la atmósfera, el CO2 a esa temperatura tiende a buscar la constante de equilibrio «kH=29,4 atm/l·mol», con lo cual para lograrlo, aumentará el valor de «c» y decrecerá «p», es decir el exceso de gas en la atmósfera se transfiere al océano, la consecuencia final de esto es que tenemos un aumento en la cantidad de iones H+ en las aguas, este incremento es lo que se conoce como acidificación del océano.

Todas las reacciones químicas que conducen a la acidificación del océano, producen un daño en los seres vivos que necesitan disponer de ión carbonato en el agua para construir sus conchas o sus caparazones, y en el caso de los corales, las estructuras carbonatadas en las que viven. Todo se resume en que en los océanos hay menos materias primas accesibles para que los corales construyan sus edificios coralinos, sin estas estructuras, los corales están indefensos ante los depredadores, se debilitan y mueren.

De forma secundaria, los corales actúan como sumidero de carbono, secuestrando parte del CO2 que entra en el océano; sin embargo el cambio en la química del agua, hace que pasen de retener CO2 a aportar CO2, ya que unas aguas ácidas favorecen la disolución de las estructuras coralinas.

La extensión de los corales en la gran barrera coralina se está reduciendo, y podría ser de menos del 10% respecto al actual, si el océano continua aumentando su temperatura. Actualmente los cambios ambientales han causado que los corales hallan perdido la mitad de su superficie. Los corales se extienden por el suelo oceánico ocupando de un 10 a un 20% del fondo.

La gran barrera se considera que es uno de los ecosistemas mas prístinos. La destrucción de la barrera coralina supondría un duro golpe a la biodiversidad marina y a la gente que depende de la pesca y del turismo.

Fuentes del artículo:

NIMBioS, Study Projects Unprecedented Lost of Corals in Great Barrier Reef Due to Warming. January 22, 2015

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