Geología y Medioambiente
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Filtro para el aire barato y eficiente

El siguiente post surge de una noticia procedente de la Universidad de Standford:

Uno de sus investigadores, el Profesor Yi Cui y su grupo de investigación están trabajando en un nuevo filtro para el aire.

La idea de trabajar en un sistema de filtrado del aire eficiente,  le vino al profesor por sus frecuentes viajes a China, en este país la contaminación por partículas es extremadamente alta.

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Contaminación en Shangai, (Wikimedia commons)

Las partículas que flotan en el aire se suelen clasificar en base a su tamaño y no a su naturaleza, (que es muy variada; partículas de suelo, hollines, sales como sulfatos y nitratos, ácidos, esporas, polen, moho, entre otros).

Si bien la naturaleza de la partícula puede hacer que esta sea inocua o no para la salud, no se puede decir lo mismo con su tamaño. En lo referente a la salud humana, los tamaños de partículas por debajo de 10 micras, ya son problemáticos, no obstante los más perjudiciales son los menores a 2,5 micras, donde las partículas son tan pequeñas —se necesita un microscopio electrónico para verlas— que atraviesan todos los filtros que tiene nuestro cuerpo para protegerse, (en nariz, laringe, tráquea y bronquios), llegando al interior del pulmón y depositándose en la periferia de los bronquiolos, causándonos problemas en nuestra salud.

En Europa existe una regulación —que se intenta cumplir— de mejor o peor manera. La normativa referente a la calidad del aire marca unos niveles que no deben ser superados, unos máximos diarios y un promedio anual, no obstante, en España, hay muchos días en los que se superan los valores establecidos por la ley.

Estos valores son de 50 µg/m3 al día, no pudiéndose superar este valor más de 25 días al año, y de 40 µg/m3 de media anual, para partículas de menos de 10 micras.

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Contaminación © Billy Wilson (Flickr)

Para partículas de menos de 2,5 micras, los límites son de 25 µg/m3 de valor medio anual. Como comparativa en cualquiera de las principales ciudades Chinas los valores no suelen bajar de 100 µg/m3.

El filtro diseñado por los investigadores de la Universidad de Standford, se basa en el empleo de una sustancia, el poliacrilonitrilo, (PAN), que tiene múltiples usos, y se emplea en varios productos como los guantes quirúrgicos. Esta sustancia es barata de producir y tiene fuerte atracción electrostática sobre las partículas menores de 2,5 micras, (que suelen tener cierta carga eléctrica), las que son muy peligrosas para la salud.

La idea es fabricar un producto que funcione, y aplicarlo a pequeña escala, como las mascarillas faciales, y en las ventanas de las casas usando pantallas a modo de mosquiteras.

El producto es semitransparente, deja pasar el 70% de la luz, esto se debe a la tecnología que se emplea en su fabricación, conocida como electrospinning, esta tecnología permite tejer una red muy densa de polímero a modo de tela de araña, compuesta por hebras muy finas, de una milésima parte del grosor de un cabello humano. El tejido resultante es capaz de retener gran cantidad de partículas finas, hasta 10 veces el peso del tejido.

Si se desarrollara más el producto, quizás se pudiera emplear a mayor escala; como en filtros de chimeneas, en plantas de producción de energía o en los tubos de escape de los vehículos a motor.

 

Este artículo no es una traducción literal de la noticia original; esta la tienes en:Standford news: “Standford engineers develop new air filter that could help Beijing residents breathe easily”.

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