Geología y Medioambiente
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La erupción volcánica en Holuhraun

Holuhraun es un campo de lavas Islandés situado al norte del Glaciar  Vatnajökull, el más grande de Islandia, que se encuentra dentro del rift mesoatlántico que atraviesa Islandia de suroeste a noreste. Varias erupciones fisurales crearon el campo de lavas existente. En agosto de 2014 comenzó otro proceso eruptivo en la zona, que a día de hoy todavía continua.

La erupción volcánica provocó que la lava comenzara a surgir por una fisura de unos 600 m que fue creciendo hasta tener una longitud de 1,5 km.

Las lavas basálticas son una variedad de magma pobre en sílice, lo que hace que sean muy fluidas, estas crean un vulcanismo muy vistoso, con cortinas y ríos de lava.

Volcanic eruption in Holuhraun - Iceland

Cortina de lava. Fotos (C)Einar Gudmann

Al ser un tipo de lava de baja viscosidad, los gases contenidos en el magma se liberan a la atmósfera con relativa facilidad, haciendo que la lava presente una explosividad baja, son erupciones efusivas.

Bárðarbunga y Holuhraun con el campo de lavas

Cercano a la erupción, situamos al volcán Bárðarbunga. Este volcán conforma una gran caldera de 9 km de diámetro cuyo centro se encuentra rodeado por un escarpe de 700 m; el volcán está enterrado por el hielo del glaciar Vatnajökull.

Debajo de la caldera del Bárðarbunga, existe una cámara magmática, desde aquí la lava asciende hacia la superficie; por debajo del  Bárðarbunga el magma está a 2 km de profundidad. La erupción que se manifiesta en Holuhraun, también procede de la misma cámara magmática, una red de grietas llevan el magma a la superficie desde una profundidad de 8 km, estas grietas que facilitan la salida del magma, son características de la zona. Las Tierras Altas de Islandia están dentro de la Dorsal Mesoatlántica, lugar donde se producen grandes esfuerzos distensivos que propician un tipo de grietas profundas, paralelas al eje de la dorsal. Holuhraun y el Bárðarbunga están conectadas, por lo que se considera que Holuhraun pertenece al sistema volcánico del Bárðarbunga aunque disten entre si, más de 40 km.

La disposición del magma por debajo de la superficie se puede definir mediante métodos geofísicos, los sismos y microsismos sirven para localizar el material fundido, siendo además una señal indicativa del movimiento del magma al atravesar la corteza terrestre.

Las mediciones realizadas sobre la superficie del volcán Bárðarbunga muestran una subsidencia sostenida del terreno circundante al volcán, síntoma de que la zona de la caldera se está hundiendo. Se estima que desde que comenzó la crisis, la cumbre del volcán ha descendido 59 m.

Las mediciones se realizan desde un avión, sobre el cual va instalado un radar. Las señales de radar atraviesan el hielo del glaciar y se reflejan sobre la superficie rocosa del volcán. En superficie existen estaciones GPS sobre el hielo, estas miden variaciones de altitud también, aunque deben tomarse sus datos con reserva ya que una fusión del hielo del glaciar también causa variaciones de altitud en los registros de los GPS.

Los expertos en la zona barajan tres hipótesis principales sobre el comportamiento del volcán:

1. La erupción de Holuhraun declina gradualmente y Bárðarbunga cesa en su subsidencia.

2. Se produce una subsidencia a gran escala fortaleciendo la erupción de Holuhraun. En el caso de producirse esto, la fisura eruptiva es probable que se alargue hacia el sur bajo el glaciar Dyngjujökull, produciendo inundaciones y caída de cenizas.

3. Subsidencia a gran escala de la caldera del Bárðarbunga, causando una erupción en el borde de la caldera generando una inundación por deshielo a gran escala y caída de cenizas.

No se descartan otras hipótesis nuevas a medida que avance la crisis.

La que parece evidente que está sucediendo es la hipótesis 1, de las tres que aportan es la menos mala y afortunadamente es la que sucede. La cámara magmática del Bárðarbunga recibe magma del manto cercano, que incrementa la presión en la cámara. Al salir el magma a través de la erupción de Holuhraun la cámara magmática recupera el equilibrio de presiones.

Lo anterior sin embargo no concuerda con los datos presentados en dos puntos principalmente. Por un lado la actividad sísmica presente en el volcán. Los epicentros de los sismos marcan el perímetro de la caldera del Bárðarbunga. Esto puede indicar que el magma está ascendiendo hacia la superficie, cuando esto ocurre, lo más habitual es que el volcán «se hinche», sin embargo las lecturas muestran que «se hunde». Afortunadamente parece que los sismos en la zona van decreciendo en intensidad y la subsidencia cada vez es más lenta, parece ser que se va deteniendo. Estos «dos síntomas» que presenta el volcán son malos y se pasaría de tener la hipótesis 1 a la hipótesis 3 en caso de seguir los sintomas «in crescendo», las consecuencias podrían ser catastróficas ya que el volcán se comportaría de forma explosiva ya que esta situación comporta un colapso de la cima del volcán hacia la cámara magmática, normalmente esto ocurre cuando la cámara magmática deja de recibir aporte de material del manto y se vacía, dejando un hueco interior que desestabiliza el edificio volcánico produciendo un desplome o implosión, los expertos estiman que de ocurrir esto se podría producir un evento VEI 5.

La mayoría de las calderas volcánicas se formaron así, mediante sucesos de este tipo, pero no todas. Existe otro tipo de calderas volcánicas que se forman al ascender el magma masivamente hacia la superficie, en estos volcanes su cima no acaba en un cráter relativamente pequeño si no en uno ancho como una gran marmita o caldero con gran cantidad de magma fundido, un ejemplo de este tipo es la caldera del Kilauea. Este tipo de calderas se dan en lugares donde la lava es muy fluida, el aporte de magma procedente del manto es muy alto en este caso. Islandia está dentro de la Dorsal Centroceánica y el volcán está dentro de la dorsal propiamente dicha, uno de los lugares del mundo donde el aporte de magma es mayor, en esta zona la corteza oceánica es casi inexistente. En este caso el aporte de magma desde el interior de la tierra hacia la cámara magmática está casi garantizado. En el caso concreto del Bárðarbunga, parece situarse en un lugar propicio para formar un volcán con lago de lava, sin embargo la caldera parece hundirse. Quizás el volcán esté en un punto de equilibrio, en el que la cima se ha desestabilizado y se hunde, pero el aporte de magma es lo suficientemente alto como para impedir su desplome hacia la cámara magmática, la erupción de Holuhraun sirve como de «valvula de escape» que controla el proceso. Mediciones sobre el Bárðarbunga indican que el volumen hundido del volcán es de 1.7 km³ y el volumen de lava que se ha salido en Holuhraun se cifra en 1,15 km³, si fuera esto lo que sucede, la subsidencia en la caldera se irá deteniendo y la actividad volcánica podría seguir durante un tiempo indeterminado hasta finalmente detenerse, estaríamos otra vez en la Hipótesis 1 planteada por los expertos.

Otra opción que podría contemplarse dentro de las Hipótesis propuestas por los científicos es la número 2, en este caso si el aporte de magma profundo hacia la cámara se incrementa, la presión en la cámara magmática se incrementa, por lo que para equilibrar las presiones de esta, quizás el magma busque nuevas vías de escape como proponen los expertos, que para este caso plantean una situación en la que la grieta a través de la cual sale el magma en Holuhraum, crecerá hacia el glaciar de Vatnajökull, esta situación hará que esta parte del glaciar se funda, lo que generará muy posiblemente que la erupción cambie de su estado actual hacia el de una erupción hidromagmática, y asociados a la erupción, jökulhlaup.

Vídeo de un jökulhlaup de la erupción del Eyjafjallajökull (2010)

Una última opción puede ser que el magma alcance la superficie a través de la caldera del Bárðarbunga, en este caso tendremos una erupción subglaciar y una situación similar a la ocurida en 2010 con el volcán Eyjafjallajökull, una situación contemplada por la hipótesis 2 que barajan los expertos.

El volcán está monitorizado constantemente por los científicos islandeses y existe un reporte casi diario de la evolución de la erupción que da información vital a los equipos de protección civil en la toma de decisiones.

http://earthice.hi.is/bardarbunga_holuhraun

bardarbunga

Esquema con varias hipótesis del comportamiento del volcán

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